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Dopamina: o que é, para que serve?

Este produto químico pode ajudá-lo a se mover, mas também pode afetar o humor, a memória e muito mais

O que a toxicodependência e a doença de Parkinson têm em comum? Níveis inadequados de dopamina (DOAP-uh-meen). Este produto químico atua como um mensageiro entre as células do cérebro. A dopamina é importante para muitos de nossos comportamentos diários. Ela desempenha um papel na maneira como nos movemos, por exemplo, assim como o que comemos, como aprendemos e até se nos tornamos viciados em drogas.

Mensageiros químicos no cérebro são chamados neurotransmissores. Eles transbordam através dos espaços entre as células. Esses mensageiros então se ligam a moléculas da estação de acoplamento chamadas receptores. Esses receptores retransmitem o sinal transportado pelo neurotransmissor de uma célula para o seu vizinho.

Diferentes neurotransmissores são produzidos em diferentes partes do cérebro. Duas áreas principais do cérebro produzem dopamina. Um é chamado de substância negra (Sub-STAN-sha NY-grah). É uma pequena tira de tecido em ambos os lados da base do seu cérebro. Fica em uma região conhecida como mesencéfalo. Por perto está a área tegmental ventral . Também produz dopamina.

Essas duas áreas do cérebro são muito finas e minúsculas. Juntos, eles são menores que um selo postal. Mas a dopamina que eles produzem retransmite sinais que viajam pelo cérebro. A dopamina da substância negra nos ajuda a começar os movimentos e a fala. Quando as células cerebrais que produzem dopamina nessa área começam a morrer, uma pessoa pode ter problemas para iniciar o movimento. É apenas um dos muitos sintomas que devastam as pessoas com doença de Parkinson (uma condição mais conhecida por tremores incontroláveis). Para se mover normalmente, os pacientes com Parkinson tomam uma droga que lhes permite produzir mais dopamina (ou recebem um implante que estimula regiões profundas do cérebro).

A dopamina da área tegmental ventral não ajuda as pessoas a se moverem – pelo menos não diretamente. Em vez disso, essa área geralmente envia dopamina para o cérebro quando os animais (incluindo pessoas) esperam ou recebem uma recompensa. Essa recompensa pode ser uma deliciosa fatia de pizza ou uma música favorita. Esta liberação de dopamina diz ao cérebro que vale a pena experimentar o que acabou de experimentar. E isso ajuda os animais (incluindo as pessoas) a mudarem seus comportamentos de maneira a ajudá-los a obter mais do item ou experiência gratificante.

A dopamina também ajuda no reforço – motivando um animal a fazer algo de novo e de novo. A dopamina é o que leva um animal de laboratório, por exemplo, a pressionar repetidamente uma alavanca para obter bolinhas saborosas de comida. E é parte do motivo pelo qual os humanos procuram outra fatia de pizza. Recompensa e reforço nos ajudam a aprender onde encontrar coisas importantes, como comida ou água, para que possamos voltar para mais. A dopamina afeta até o humor. As coisas que são gratificantes tendem a nos fazer sentir bem. A redução da dopamina pode fazer os animais perderem prazer em atividades como comer e beber. Esse estado sem alegria é chamado de anedonia (AN-heh-DOE-nee-uh).

Devido ao seu papel na recompensa e no reforço, a dopamina também ajuda os animais a se concentrarem nas coisas. Afinal, qualquer coisa que seja recompensadora vale bem a pena nossa atenção.

Mas a dopamina tem um lado mais sinistro. Drogas como cocaína, nicotina e heroína causam enormes aumentos na dopamina. As pessoas “altas” se sentem quando usam drogas, em parte devido ao aumento da dopamina. E isso leva as pessoas a procurar esses medicamentos repetidamente – mesmo que sejam prejudiciais. De fato, a “recompensa” cerebral associada a essa alta pode levar ao abuso de drogas e, eventualmente, ao vício.

Viciado – Incapaz de controlar o uso de uma droga que cria um hábito ou renunciar a um hábito prejudicial (como jogar videogame ou enviar mensagens de telefone). É o resultado de uma doença desencadeada por alterações cerebrais que ocorrem após o uso de alguns medicamentos ou o envolvimento em algumas atividades extremamente agradáveis. As pessoas com um vício sentirão uma necessidade imperiosa de usar uma droga (que pode ser álcool, nicotina no tabaco, medicamento prescrito ou um produto químico ilegal como cocaína ou heroína), mesmo quando o usuário souber que isso arrisca saúde grave ou consequências legais.

Anhedonia – Um estado em que animais ou pessoas não encontram mais prazer em atividades que costumavam desfrutar (de passatempos favoritos a simplesmente comer comida saborosa) e não estão mais motivados para realizar essas atividades. Pessoas com algumas doenças mentais, como depressão e esquizofrenia, podem experimentar anedonia como parte de sua doença.

Comportamento – A maneira como uma pessoa ou outro organismo age em relação aos outros ou se conduz.

Célula – A menor unidade estrutural e funcional de um organismo. Normalmente pequeno demais para ser visto a olho nu, consiste em um líquido aquoso cercado por uma membrana ou parede. Os animais são feitos de milhares a trilhões de células, dependendo do tamanho. Alguns organismos, como leveduras, fungos, bactérias e algumas algas, são compostos por apenas uma célula.

Químico – Substância formada a partir de dois ou mais átomos que se unem (se unem) em uma proporção e estrutura fixas. Por exemplo, a água é um produto químico feito de dois átomos de hidrogênio ligados a um átomo de oxigênio. O seu símbolo químico é H 2 O. química também pode ser um adjectivo que descreve as propriedades de materiais que são o resultado de várias reacções entre compostos diferentes.

Encaixe – O ato de reunir e inserir uma coisa na outra.

Dopamina – Um neurotransmissor, este produto químico ajuda a transmitir sinais no cérebro.

Heroína – Uma droga altamente viciante e ilegal derivada da morfina, um potente analgésico. As pessoas geralmente tomam a heroína como um narcótico – algo que entorpece os sentidos, alivia a dor e os deixa sonolentos ou desmotivados para fazer outra coisa senão ficar na depressão.

Molécula – Um grupo de átomos eletricamente neutro que representa a menor quantidade possível de um composto químico. As moléculas podem ser feitas de tipos únicos de átomos ou de tipos diferentes. Por exemplo, o oxigénio do ar é feito de dois átomos de oxigénio (O 2 ), mas a água é feita de dois átomos de hidrogénio e um átomo de oxigénio (H 2 O).

Neurotransmissor – Um produto químico liberado no final de um neurônio para transmitir uma mensagem a uma célula vizinha. Este produto químico viaja pelo espaço entre duas células e depois se liga às moléculas de uma célula vizinha para transmitir uma mensagem. Os neurotransmissores são liberados pelos neurônios e podem se ligar a neurônios ou a outros tipos de células, incluindo aqueles que compõem músculos ou glândulas.

Nicotina – Um produto químico oleoso incolor produzido no tabaco e em outras plantas. Ele cria o efeito de “zumbido” associado ao fumo. Também é altamente viciante, dificultando o uso de cigarros pelos fumantes. O produto químico também é um veneno, às vezes usado como pesticida para matar insetos e até algumas cobras ou sapos invasores.

Doença de Parkinson – Doença do cérebro e sistema nervoso que causa tremores e afeta movimento, memória e humor.

Receptor  (em biologia) Molécula nas células que serve como estação de acoplamento para outra molécula. Essa segunda molécula pode ativar alguma atividade especial da célula.

Reforço – Algumas consequências que orientam o comportamento futuro de um animal ou pessoa. Se um rato pressiona uma alavanca e recebe um bolinho de comida, esse bolinho de comida se torna um reforço do empurrão da alavanca – é a recompensa que ensinará o rato a pressionar a alavanca novamente.

Recompensa (no comportamento animal) Um estímulo, como um bolinho de comida saborosa, oferecido a um animal ou pessoa para que ele mude de comportamento ou aprenda uma tarefa.

Substância negra – Parte do mesencéfalo. Produz dopamina, um produto químico de sinalização cerebral, que desempenha um papel importante em ajudar as pessoas a iniciar movimentos. A morte das células produtoras de dopamina nesta região do cérebro leva a alguns dos sintomas clássicos da doença de Parkinson.

Tecido – Qualquer um dos tipos distintos de material, constituído por células, que compõem animais, plantas ou fungos. As células dentro de um tecido funcionam como uma unidade para desempenhar uma função específica nos organismos vivos. Diferentes órgãos do corpo humano, por exemplo, geralmente são feitos de muitos tipos diferentes de tecidos. E o tecido cerebral será muito diferente do tecido ósseo ou cardíaco.

Área tegmentar ventral – Parte do mesencéfalo. Desempenha um papel importante no pensamento, motivação, emoções e dependência.

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